时间回到2012年的波士顿,那时候,Steven Adams还没有扎起他那招牌的大辫子,黑色的花纹还没有纹上他的右臂,人们还没有开始讨论他是不是「联盟最硬的男人」。这一天,Adams在BABC[译注1] 的一场比赛中对上他日后的队友Nerlens Noel。彼时的Noel,顶着美国头号新人的名号,即将从新罕布什尔州Tilton高校毕业,将于次年夏天加入肯塔基大学。而Adams,则毕业于纽西兰威灵顿的一所高校——Scotts College。他刚来美国一年,在马萨诸塞州的菲奇堡Notre Dame预科大学就读。这是他们的第一次相见,Noel对此终生难忘。

「我们的第一次对决实在令人兴奋,他的表现让我一时呆住了:这家伙真只有6’10」?他看起来超大只,硬得直像不知哪个山窟窿里跑出来的野人一样!」Noel在接受Crossover[译注2]採访的时候提到,「我们第一次见面的时候他就是个又粗又硬的大只佬,后来他的身体甚至越来越结实,简直太惊人!」

和Adams的交手让Noel大吃一惊,但这个纽西兰人其实早就打出自己的名堂。在承诺加入匹兹堡大学之前,Adams已经是一个五星级的新人了。他的排名一度排在2013年的状元Anthony Bennett之前,超过未来的首轮秀Marcus Smart、Gary Harris、Kris Dunn。早在2011年,Adams就参加了阿迪达斯国际锦标赛,并于次年参加乔丹名人赛,同年荣膺纽西兰U21锦标赛的MVP。

Adams出众的天赋吸引了Jamie Dixon——匹兹堡大学的教练的眼光。一张机票,20小时的飞行,他离开自己的家乡罗託鲁阿。然后在匹兹堡大学待了不到一年,他就于2013年的选秀中在12号顺位被奥克拉荷马雷霆队摘走。

在雷霆的第一年,Adams的进攻机会少之又少。Russell Westbrook和Kevin Durant轮番以超过30%的使用率垄断着球权,身前还有Serge Ibaka狼吞虎嚥地掠走篮底的一切残羹剩饭。但Adams自己有着宝贵的资产——强韧,这也让他在球队的轮换中找到自己的位置。每一场比赛,我们看着他迎难而上,拼尽全力在内线与各路肌霸抗衡。对于其他年轻中锋来说,这足以让他们心力交瘁,但这对于Adams来说反而稀鬆平常。

「这是纽西兰文化的一部分,在我们家乡,大家都卯着一股劲,勤勤恳恳埋头干活。」Adams在接受Crossover採访时说道,「而且我的家庭[译注3]比较特别,他们卯的劲更大,这种强韧也埋在我的基因里,所以我的打球风格也可以说是天性使然。」

5个赛季过去了,Durant早已离开,Adams自己也签下一纸亿元合约。但他依然承担着雷霆的大部分髒活累活。有他坐镇禁区,Westbrook和Paul George得以在外线张牙舞爪,虎视眈眈着对手的每一次失误,打出联盟第三的外线防守。除此以外,他还是一个专注而优质的掩护者,场均能通过掩护製造3.5次助攻——联盟仅有的15个球员之一。在更衣室里,Adams还扮演着「班主任」的角色。他经常敦促Westbrook和Jerian Grant在赛前儘快喝完他们的恢复性饮料。而Adams本人,毫无意外地用他的「血盆大口」一饮而尽。

Adams的强壮、和坚韧早已驰名天下。而作为雷霆的内线屏障,他的形象同样深入人心:大家都认同他是联盟顶尖的护框者之一。当Westbrook、George、Adams三人同时在场时,雷霆是整个联盟防守效率最高的球队。但Adams日渐成熟的内线技术,对于雷霆本赛季的成功也是至关重要,其重要性,甚至和George MVP级别的表现、Westbrook的连续大三元并驾齐驱。

本赛季,Adams的的助攻率比他之前的赛季高出超过一个百分点,他在内线传球上的进步肉眼可见,而他显然也热衷于此。此前,他一直在Westbrook身边接应,现在他开始主动寻找空切者,给队友餵球,Grant、Noel、George等人也因此而吃了个爽。身为一个7呎猛男,Adams却有着柔和的手感,这也让他练就一手招牌的小抛投,而且稳定得一如既往。在离篮框5呎的範围内,Adams的命中率排名联盟第8。他在禁区的命中率,甚至比Marc Gasol和Nikola Jokic还高,这足以让他感到骄傲。这个赛季雷霆的进攻悄悄爬到联盟前五,而Adams也越打越好,这种两者之间的联繫绝非偶然。

「显而易见,Adams的防守一直很好,篮板球能力也很出众,但比起以前,他现在的打得更像一个真正的内线球员。」雷霆总教练Billy Donovan说道,「他不光能自己单打,还能给队友创造机会,这也让我们今年的表现更上一层楼。」

在Westbrook和George相亲相爱的第二年里,雷霆似乎找準了自己的套路。直到他们在週四对上纽奥良黄蜂为止,雷霆已经赢下过去12场比赛中的11场。而当季后赛临近,雷霆的双子星势必会吸引更多媒体的眼光。但别忘了,Adams对于雷霆的季后赛之旅来说同样重要。因为他不仅是联盟里最强壮的大个子,他日益成熟的技巧,同样将大幅提升雷霆攻防两端的实力,为他们冲击2012年以来第一次总冠军赛添上重要的砖瓦。